20 Curiosidades de los reptiles, con ejemplos y cuadro resumen

Curiosidades de los reptiles, camaleón
Kostya Klimenko/sp.depositphotos.com

Los reptiles constituyen un grupo de animales que presentan muchas características asociadas a las adaptaciones que sufrieron para pasar a una vida independiente del agua. Muchas de estas características conforman diversas curiosidades de los reptiles, que los hacen animales únicos e increíbles ante nuestros ojos.

Los reptiles conforman una clase parafilética dentro de los vertebrados, es decir, que se trata de un grupo artificial (no taxonómico) que no incluye a todos los descendientes de sus ancestros comunes, como las aves y mamíferos, cuyos ancestros se incluyen dentro de los reptiles. Estos animales constituyen más de 8000 especies dispersos en una gran variedad de hábitats, tanto terrestres como acuáticos.

Curiosidades de los reptiles en cuanto a sus adaptaciones

Huevos a prueba de sequía.

Los reptiles han sufrido un conjunto de adaptaciones que les han permitido colonizar una gran variedad de hábitats independientes del agua. La evolución de estas características han resultado en interesantes curiosidades de los reptiles, siendo el desarrollo de los huevos amniotas uno de los aspectos más importantes.

La aparición de los huevos con membranas extraembrionarias, que protegen al embrión de la desecación, ocurrió en pequeños animales reptilianos similares a lagartos. Estos huevos se caracterizan por presentar cuatro (4) membranas extraembrionarias que aíslan al embrión y le proporcionan un medio acuático para su desarrollo. Además, en la mayoría de reptiles los huevos presentan una cubierta o cáscara mineralizada y flexible, que les confiere una protección mecánica y constituye barrera semipermeable que permite el intercambio de gases al tiempo que evita la pérdida de agua.

Pulmones fuertes

El grupo de los reptiles, fue el primer grupo animal en depender principalmente de los pulmones para el intercambio gaseoso, lo cual representa una de las tantas curiosidades de los reptiles.

A diferencia de los anfibios, los pulmones de los reptiles poseen una mayor superficie de absorción, es decir, la superficie que permite el intercambio de gases a través de los capilares sanguíneos es mayor. Además, estos animales dirigen el aire hacia los pulmones al expandir la cavidad torácica (lagartos y serpientes), o al mover los órganos internos como las tortugas y cocodrilos. Existen, sin embargo, casos en los cuales el intercambio gaseoso se complemente además de los pulmones, con respiración a través de la cloaca o faringe, y con intercambio de gases a través del tegumento como ocurre en tortugas y serpientes marinas.

Piel dura y fuerte

Al desarrollar la respiración pulmonar y dejar a un lado la respiración cutánea, los reptiles fueron capaces de desarrollar una piel seca y cubierta de escamas que les permite evitar la desecación, además de proveerles protección contra lesiones físicas. Esta es una de las curiosidades de los reptiles que resulta en la característica más conocida de estos animales. La dermis de los reptiles es gruesa y rica en colágeno, y en muchas especies contiene gran cantidad de cromatóforos, que les confiere gran colorido. Además, las escamas, de origen epidérmico y compuestas de beta queratina, les brindan protección contra el desgaste.

Aunque en la mayoría de los reptiles, la epidermis se renueva al mudar su piel, en los cocodrilos las escamas permanecen sin cambiarse durante toda su vida, y van creciendo gradualmente para reemplazar el desgaste. Por otro lado, en las tortugas las escamas se han modificado para formar las placas o escudos que componen el caparazón. Debajo de dichas placas se van acumulando nuevas capas de queratina.

Distribución geográfica de los reptiles

Debido a la gran diversidad de especies que presenta el grupo y sus notables adaptaciones al medio terrestre, incluyéndose características morfológicas y reproductivas, los reptiles han colonizado prácticamente todos los ecosistemas, tanto acuáticos como terrestres de todo el mundo.

Una de las curiosidades de los reptiles es que a pesar de su gran capacidad adaptativa no se encuentran en las regiones polares de la tierra, debido a las bajas temperaturas que predominan en esas regiones. A diferencias de las aves y los mamíferos, los reptiles son animales ectotermos, por lo que estos ambientes con temperaturas extremas constituyen un fuerte impedimento para su establecimiento.

La era de los reptiles. Dinosaurios

Los reptiles son el grupo de tetrápodos terrestres más antiguo, los cuales surgieron durante el Paleozoico (en el Carbonífero) y sufrieron una gran radiación de linajes reptilianos durante el Mesozoico. Esta era es conocida como la “Era de Los Reptiles” debido a que este grupo dominó la vida animal en la tierra durante unos 165 millones de años, en los cuales surgieron una desconcertante variedad de reptiles terrestres y acuáticos.

Tras de las extinciones masivas del Cretácico, la mayoría de los grupos de reptiles desapareció por completo, y surgieron nuevas formas que se han diversificado hasta formar a los lagartos, serpientes, aligátores y demás reptiles actuales. Entre las especies que representan curiosidades de los reptiles se encuentran las tuátaras, supervivientes actuales de un grupo que desapareció casi completamente hace más de 100 millones de años.

Curiosidades de los reptiles en aspectos asociados a su biología reproductiva

Fertilización interna

Una de las curiosidades de los reptiles que los diferencian de los anfibios, es que estos animales fueron los primeros en desarrollar estructuras u órganos copulatorios que dan paso a la fertilización interna. Los machos de los reptiles poseen pene o hemipenes, que son estructuras pareadas que les permite depositar su esperma dentro de las cavidades genitales de las hembras. Esta característica se encuentra muy relacionada con la aparición y el desarrollo de los huevos amniotas.

Reptiles que ponen huevos

Los reptiles, en general, ponen huevos que han sido fertilizados internamente en el cuerpo de las hembras. Estos huevos, como se ha explicado anteriormente, se encuentran compuestos de capas extraembrionarias que les confieren protección y un cascarón calcáreo. Una de las curiosidades de los reptiles con respecto a sus huevos, es que muchos de ellos, como los cocodrilos y algunas serpientes y lagartos, presentan cuidado parental, en el cual, generalmente la madre resguarda los huevos por varias semanas hasta que eclosionan las crías y entonces cada individuo sigue su propio camino.

Algunos reptiles dan a luz

Entre los reptiles también existe el viviparismo, es decir, que los embriones se desarrollan dentro de la madre en una cavidad especializada. Esto puede observarse en algunas serpientes como las serpientes de cascabel, las boas y en una gran diversidad de especies de lagartos.

En estos animales, las glándulas que segregan los componentes del cascarón han sido reducidas, de forma que este no se desarrolla y, además, existe un intercambio de nutrientes entre la madre y los embriones. Una vez que los embriones se han desarrollado por completo y recorren todo el oviducto hasta la apertura cloacal, la madre da a luz crías con apariencia adulta, pero con menor tamaño.

Sexos separados

En la mayoría de los reptiles los sexos se encuentran separados, es decir que existen hembras y machos claramente diferenciables sexualmente. A pesar de esto, en muchas ocasiones es difícil diferenciar ambos sexos, si se trata de especies que no poseen dimorfismo sexual evidente. En estos casos es sumamente difícil distinguir las hembras y los machos a simple vista.

Sin embargo, una gran diversidad de grupos de reptiles presenta un dimorfismo sexual marcado. En una gran proporción de especies, existen notorias diferencias de talla entre ambos sexos, por ejemplo, en las serpientes las hembras suelen ser de mayor tamaño, sin embargo, en el caso de los cocodrilos y caimanes son los machos los que presentan mayor desarrollo corporal. Estas características hacen relativamente fácil determinar los sexos de los individuos.

Por otro lado, en grupos como los lagartos existen un conjunto de estructuras accesorias en la cabeza y garganta con fines de cortejo que están presentes en los machos, conformando en muchos casos curiosidades de los reptiles que no están presentes en otros grupos de vertebrados.

La temperatura determina el sexo

Otra de las curiosidades de los reptiles más sorprendentes, es que en algunos de estos animales la determinación del sexo en los embriones, depende de la temperatura ambiental. Esto se debe a que el gen que permite el desarrollo de las características sexuales de los machos, se activa a una determinada temperatura, de manera que si la temperatura ambiental es menor a la requerida, el gen no se activa y los embriones se desarrollan como hembras. Esto ocurre frecuentemente en algunos reptiles como cocodrilos y tortugas.

Otras curiosidades de los reptiles

Tercer ojo

Entre las curiosidades de los reptiles, más relevantes o famosas, se encuentra le existencia de un tercer ojo u ojo pineal. Se trata de un órgano sensorial ubicado en el centro de la cabeza en medio de los ojos de la mayoría de los reptiles. Dicho órgano se encuentra asociado a la glándula pineal y es fotosensible, es decir, que les permite a los reptiles detectar el nivel de luz ambiental y consecuentemente regular sus ciclos diarios.

Desde el más grande al más pequeño

Los reptiles han sufrido una amplia radiación de formas y tamaños a lo largo de la historia evolutiva del grupo, es por ello que entre estos animales encontramos verdaderos gigantes que han llegado a protagonizar incluso varias películas de terror. Sabiendo esto podemos mencionar a varias especies que son verdaderos gigantes en la actualidad.

Uno de los reptiles más grandes de la actualidad, es el cocodrilo de agua salada, Crocodylus porosus, que puede llegar a medir más de 6 metros de longitud y pesar alrededor de 1000 kilogramos. Además, estos animales poseen una poderosa mordida que les permite capturar presas de gran tamaño como otros cocodrilos y grandes mamíferos. Dentro de los ofidios, también podemos mencionar algunas serpientes que alcanzan longitudes sorprendentes como la anaconda y la pitón reticulada que pueden superar los seis metros de longitud

Por otro lado, entre los reptiles se encuentra una de la especies de vertebrados más pequeñas del mundo, constituyendo sus pequeñas dimensiones unas de las curiosidades de los reptiles. Los camaleones enanos de Madagascar son los reptiles más pequeños registrados en la actualidad. La especie Brookesia nana mide tan solo 1,35 centímetros de longitud, siendo incluida en la lista de los 5 vertebrados más pequeños del mundo.

Los más longevos

Entre las más relevantes curiosidades de los reptiles se encuentra la longevidad de algunas especies, es decir, cuánto viven.

Dentro de esta curiosidad podemos mencionar a algunas tortugas que viven más de 150 años y cocodrilos que viven hasta 80 años. La mayoría de las serpientes de gran tamaño tienen también una vida larga que puede extenderse hasta por 40 años.

Toman sol para calentarse

Estos animales carecen de un mecanismo fisiológico que mantenga su temperatura interna estable, por lo cual su temperatura corporal depende en gran medida de la temperatura ambiental. Es por ello, que es común ver algunos reptiles como lagartos e iguanas tomar frecuentemente el sol para absorber calor y mantener sus funciones metabólicas a nivel óptimo.

Comen piedras

Algunas especies de reptiles, como cocodrilos y especies herbívoras, son capaces de tragar una cantidad considerable de piedras. Aunque la razón de este comportamiento no está completamente clara, es posible que estos animales utilicen las piedras en sus estómagos para ayudar en la degradación y digestión del alimento consumido.

Diversidad de formas

Dentro de este grupo animal se encuentra una gran diversidad de formas, que representan curiosidades de los reptiles. Así tenemos los cocodrilos o aligátores, que tienen cuerpos robustos con una piel gruesa cubierta de placas; las tortugas con su distintivo caparazón; las serpientes con cuerpos alargados y ausencia de patas y los lagartos que varían en tamaño y presentan generalmente cuerpos alargados con patas y piel escamosa.

Fósiles vivientes

Entre los reptiles encontramos verdaderos fósiles vivientes, es decir, grupos como las tortugas y los esfenodontes o tuátaras (Sphenodon sp.), que son animales que han sufrido muy pocos cambios desde hace más de 200 millones de años. El éxito evolutivo de estos animales es una de las curiosidades de los reptiles más importantes, ya que estos animales se encuentran tan bien adaptados que no han necesitado hacer cambios drásticos en su morfología para continuar existiendo en el planeta.

Lágrimas de cocodrilo

Los cocodrilos, al igual que la mayoría de vertebrados terrestres, poseen glándulas lagrimales que les permite segregar una sustancia acuosa para mantener hidratados y protegidos los ojos. Pero una de las curiosidades de los reptiles, es que en estos animales las glándulas salivales y lagrimales se encuentran asociadas. Por esta razón resulta común que al alimentarse, los cocodrilos segreguen lágrimas, pues al estimular las glándulas salivales se activa también la producción de lágrimas.

Reptiles venenosos

Entre las curiosidades de los reptiles se encuentran las poderosas glándulas de veneno de muchos de estos animales. En los reptiles venenosos, algunas glándulas salivales han sido modificadas para sintetizar sustancias tóxicas con diversos efectos sobre sus presas. Este veneno es generalmente usado para inmovilizar a las mismas y en algunos casos para ayudar a la digestión. Entre los reptiles venenosos se encuentra el dragón de Komodo (Varanus komodoensis), monstruo de Gila (Heloderma suspectum) y las serpientes que conforman las familia Viperidae, donde se incluyen especies muy conocidas como las cascabeles y de la familia Elapidae, que son las serpientes venenosas del viejo mundo, donde se encuentran la cobra real, la mamba negra y las corales.

Reptiles con sueño profundo

Los reptiles han colonizado la mayoría de ambientes terrestres del mundo, y muchos de ellos se encuentran en el trópico y subtrópico. Sin embargo, entre las curiosidades de los reptiles se encuentra que existen especies que viven en ambientes con temporadas invernales muy fuertes, donde se registran bajas temperaturas.

Estos reptiles son capaces de entrar en estado de hibernación, disminuyendo su tasa metabólica y sumiéndose en un sueño profundo hasta que las condiciones son adecuadas nuevamente. Durante el tiempo de hibernación los reptiles se resguardan bajo tierra o bajo la línea de congelamiento del agua, como es el caso de algunas tortugas acuáticas.

Resumen sobre curiosidades de los reptiles

Resumen sobre curiosidades de reptiles
Paradais Sphynx/CC BY 2.0

Referencias

  1. Hickman, C. P., Roberts, L. S., & Larson, A. l’Anson, H. and Eisenhour, DJ (2006)
  2. Marulanda, J. F. (2017). Hibernación de reptiles, una revisión a ofidios, serpientes y lacertilios. https://reptiles.paradais-sphynx.com/informacion/hibernacion-de-reptiles.htm.
  3. Morel, V. (2020).

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