Culebra viperina, Natrix maura, y su hábitos acuáticos

Culebra viperina, Natrix maura
Bernard DUPONT(flickr.com)/CC BY-SA 2.0
Culebra viperina, Natrix maura

La culebra viperina o culebra de agua, como también se le suele llamar, es una serpiente restringida a la cuenca del Mediterráneo. Se integra en la familia Natricidae, aunque hay autores que la clasifican en la familia Colubridae. Está asociada a zonas muy húmedas o inundadas, en las que desarrolla gran habilidad de nado entre las charcas permanentes o estacionales. Su nombre científico es Natrix maura. En inglés es denominada Viperine Water Snake.

Características físicas de la culebra viperina

La culebra viperina suele medir unos 55 cm de largo total, aunque se tienen registros de ejemplares que han alcanzado los 80 cm. La coloración puede variar entre tonalidades de color marrón, pasando del tono oliváceo al rojizo. Su cabeza es de forma triangular y puede ser diferenciada con facilidad del resto del cuerpo. Los ojos presentan un iris de color amarillento, con pupilas redondeadas.

La apariencia de Natrix maura es de una serpiente robusta a pesar de su pequeño tamaño, y de cola relativamente corta. Sobre el dorso puede observarse un patrón de manchas de tonalidad oscura, por lo general suelen presentar forma de zigzag. A los costados luce un patrón distinto al del dorso, con marcas oscuras en forma de ocelos.

Existe dimorfismo sexual entre estos especímenes, siendo referencia la diferencia de tamaños, donde la hembra es mucho más grande que el macho. Sin embargo, el macho presenta una cola notablemente más larga con respecto a la de la hembra. Además, la cola del macho cuenta con mayor número de escamas subcaudales. Los juveniles exteriorizan patrones similares al de los adultos, pero con mayor contraste en las tonalidades.

Región geográfica y hábitat

Distribución de la culebra viperina, Natrix maura
Distribución de la culebra viperina, Natrix maura

Se encuentra restringida a la cuenca del Mediterráneo. Se han registrado ejemplares en España, Portugal, Italia, Marruecos, Argelia, Francia, Túnez, Libia y Suiza.

Natrix maura se caracteriza por ser un ofidio semiacuático o acuático, donde puede desplazarse con gran habilidad en el buceo o el nado dentro de las zonas inundadas y ríos.

Puede ser hallada casi en cualquier piso altitudinal y clima asociado al mismo. Tienen mayor preferencia por las zonas anegadas o cursos de agua dentro de amplias praderas. Sin embargo, estos ejemplares pueden ser también hallados en bosques inundados, y zonas intervenidas de grandes extensiones dedicadas a producción agropecuaria, entre otras.

Alimentación y comportamiento

Natrix maura tiende a variar sus hábitos alimenticios según su etapa de crecimiento. En estado juvenil, en sus primeras semanas, pueden alimentarse de larvas de pequeños insectos acuáticos y macroinvertebrados que captura en las regiones litorales de los ríos.

En su etapa juvenil, pero un poco más madura, suman a su dieta pequeños moluscos y alevines de peces. Cuando alcanza la madurez, su hábito alimenticio se torna casi en su totalidad piscívoro, haciendo variada su dieta con la ingesta de pequeños anfibios: ranas y sapos.

Estas víboras pueden mostrar actividad durante el día, incluso en el crepúsculo o por las noches. En verano solo cazan a sus presas en horas nocturnas.

Si la culebra viperina se siente amenaza se esconde, también puede hacer frente a su depredador imitando a víboras venenosas.

Reproducción de la culebra viperina

No se tienen datos suficientes sobre el cortejo entre macho y hembra, aunque sí se dispone de algunas referencias importantes sobre su reproducción. Se sabe que la reproducción está asociada a las estaciones climatológicas, específicamente durante la primavera, entre los meses de marzo y junio. En otras épocas del año pueden llegar a copular si las condiciones acompañan, pero el éxito reproductivo es pobre.

Durante la estación fría pueden llegar a estar inactivas (hibernar).

La hembra de esta especie coloca aproximadamente de entre 2 a 20 huevos en el nido, que ella misma selecciona entre oquedades cercanas a masas de agua.

La hembra puede alcanzar la madurez sexual cumplidos los 4 años de vida, a diferencia del macho que alcanza su capacidad reproductora después de los 3 años.

Vulnerabilidad de Natrix maura

Se trata de una serpiente bastante común, bien distribuida pero con una población decreciente en los últimos tiempos, es catalogada con el estatus de “preocupación menor”. Entre las amenazas de la culebra viperina se encuentra la contaminación de las aguas que frecuenta, caza especialmente en Marruecos para su aprovechamiento como ornato, también las muertes son frecuente por confundirla con una especie venenosa.