Serpiente de cascabel de madera (o de bosque), Crotalus horridus

Serpiente de cascabel de madera Crotalus horridus
Serpiente de cascabel de madera, Crotalus horridus
Nicholas A. Tonelli/CC BY 2.0

Crotalus horridus es el nombre que recibe la serpiente de cascabel de madera o de bosque, un ofidio venenoso perteneciente a la familia Viperidae y cuya especie es designada frecuentemente en inglés con la denominación Timber rattlesnake.

Descripción física y características de la serpiente de cascabel de madera

La serpiente de cascabel de madera mide de 90 a 152 cm de largo. Se han registrado individuos que llegan a medir hasta 189.2 cm. Los machos pesan alrededor de 1 kilogramo, mientras que las hembras algo más de 500 gramos.

El color básico de Crotalus horridus, cambia según zona geográfica en la que vive. En los ejemplares oscuros, el color básico es gris con patrones negros, mientras que en los amarillos, predomina el tono canela y los patrones son amarillos parduscos con contornos marrones. Las poblaciones situadas del oeste al sur, los patrones y combinaciones de color pueden verse mezclados.

Sexualidad, reproducción y desarrollo del Crotalus horridus

Los machos se guían por el olfato y la recepción química para identificar si una hembra es fértil. Para ello, siguen las señales de rastro dejado por la hembra hasta localizarla. Varios machos pueden competir por una hembra llegando a presentarse enfrentamientos.

La cópula tiene lugar cuando el macho posiciona su cuerpo por encima de la hembra, juntando las partes genitales, posteriormente sacudirá todo el cuerpo con rapidez hasta lograr fijar su pene para la recepción del esperma por parte de la hembra. Cabe mencionar que estas producen los huevos durante el verano y otoño, los cuales fertilizan, gracias a las células espermáticas acumuladas, en primavera tras finalizar la temporada invernal y salir de la hibernación (más información sobre hibernación de los reptiles). La eclosión tiene lugar en la siguiente otoñada (la que precede a la de la formación de los huevos).

Son ofidios ovovivíparas. La cantidad de crías depende del tamaño de cada hembra, generalmente entre 1 a 20 crías, con una media de 10. Las más adultas y de mayor tamaño tienden a tener más huevos que las más jóvenes. Las crías al nacer guardan cierta similitud con los adultos, la piel es gris y el sonajero no está desarrollado, consta de un solo segmento. Al salir del huevo miden de 19 a 38 cm.

La madurez sexual de la serpiente de cascabel de madera es alcanzada antes en machos que en hembras, entre 4 y 6 años de edad, mientras que una hembra puede demorar en madurar hasta los 7 a 13 años. La vida útil de Crotalus horridus es de 30 años en estado salvaje y 37 en especímenes en cautiverio.

Comportamiento de la Crotalus horridus

La serpiente de cascabel de madera es migratoria, pueden viajar cientos de kilómetros lejos de sus guaridas en busca de un clima menos extremo, y regresan a sus hogares nuevamente cuando las condiciones climáticas le son apropiadas.

Crotalus horridus puede permanecer en madrigueras donde comparten hábitat con 15 a 60 serpientes de la misma especie.

Cuando se enfrentan enredan sus cuerpos y se sacuden violentamente. A la hora de atacar, la serpiente de cascabel de madera eleva el cuerpo en forma de onda y prepara sus colmillos. Presentan aberturas debajo de los ojos, junto a las fosas nasales, que les ayudan a percibir cambios de calor y radiación.

Alimentación de la serpiente de cascabel de madera

Los mamíferos pequeños y especialmente roedores (si te gustan los roedores tenemos bastante información aquí) forman la base de la dieta de Crotalus horridus, en menor medida consume aves. La forma de conseguir a la presa es muy sencilla, ya que al introducir los colmillos inyecta veneno sobre la misma.

Distribución y conservación

Las poblaciones más notorias de serpiente de cascabel de madera están extendidas en Estados Unidos, desde el sur de New Hampshire, al oeste de Pensilvania y Nueva Jersey, la sierra de los Apalaches, el sureste de Florida, Texas, Oklahoma, Kansas y el sureste de Nebraska.

Las distintas poblaciones han disminuido en los últimos años, entre sus causas destacan la destrucción de su hábitat, exterminio por parte del hombre al tratarse de un ofidio venenoso, atropellos en carreteras o la recolección para su ulterior introducción en el comercio de mascotas.