Tortuga de río del norte, Batagur baska, un quelonio muy raro

Tortuga de río del norte, Batagur baska
Paul Korecky/CC BY SA 2.0

La tortuga de río del norte es una especie acuática del sudeste asiático. En la actualidad este reptil se considera en peligro crítico de extinción. Pertenece a la familia Geoemydidae y su nombre científico es Batagur baska.

En estado adulto se caracteriza por su considerable tamaño y por la presencia de un hocico puntiagudo que suele asomar en la superficie del agua. Hoy en día se considera una de las cinco tortugas más raras del mundo.

Características de la tortuga de río del norte

Es una de las tortugas acuáticas más longevas y grandes. Su caparazón puede tener una longitud de 70 centímetros y puede pesar 20 kilos. Tiene una cabeza pequeña y un hocico puntiagudo orientado hacia arriba. En las piernas posee escamas con forma de banda. La parte superior del caparazón y las partes blandas son de color marrón oliva, la parte ventral en amarillenta.

El cuello y la cabeza son marrones con base roja. En la temporada de apareamiento los machos tienen la cabeza negra con el cuello de un llamativo color carmesí y las patas delanteras anaranjadas o rojas, durante esta época también les cambian el color de las pupilas, marrón en las hembras y blanco amarillento en los machos.

Distribución geográfica y hábitat de Batagur baska

Distribución, dónde vive la tortuga de río del norte, Batagur baska
Paradais Sphynx/CC BY 2.0

Se encuentra en Bangladesh (en Sundarbans), India, Camboya, Malasia e Indonesia. Es un reptil acuático, pero anida en tierra, así que su medio natural son bosques de manglares, ríos, mareas de estuarios, etc. Prefiere el agua dulce pero puede trasladarse a los ríos salobres y estuarios en época de reproducción.

Alimentación de Batagur baska

La tortuga de río del norte es omnívora. Se alimenta de animales pequeños (moluscos, crustáceos, peces pequeños…) y plantas de las riberas.

Reproducción de la tortuga de río del norte

Durante la época reproductiva (entre diciembre y marzo), la tortuga de río del norte se traslada en grandes migraciones, a veces 50 o 60 millas, para llegar a las arenas donde nacieron. La hembra puede poner entre 10-34 huevos. En esta temporada la cabeza del macho se torna negra azabache con las pupilas blancas o amarillentas.

Una especie comprometida

Se cree que la sobrepesca fue una de las causas del crítico decrecimiento de la población de la tortuga de río del norte. Aunque las tortugas están protegidas por la ley, han sido capturadas por los pescadores y vendidas ilegalmente en los mercados hasta casi acabar con la especie. Su carne es considerada de las más deliciosas del mundo.

La pérdida de las playas donde anidan, la contaminación y la perdida de los huevos son otras razones que han afectado en gran medida la sobrevivencia de Batagur baska. Este reptil es evaluado como “en peligro crítico” por parte de la UICN.

Programa para su recuperación

El Parque Nacional de Sundarbans, ubicado en Bengala Occidental (India), alberga gran cantidad de especies de Batagur baska. En sus densos manglares estas tortugas fueron abundantes hace muchos años.

En la década de 1980 y coincidiendo con un programa de conservación de la tortuga lora, se estaban recolectando los huevos para incubarlos en un centro de cría, pero cuando eclosionaron no todos eran de la tortuga lora. Una persona que formaba el equipo se percató que existían diferentes tipos de tortugas, algunos ejemplares eran de otra especie. Incapaz de identificar a este reptil, los liberaron en un área protegida y dejaron nota del correspondiente evento.

Transcurridos veinte años, durante una investigación científica, el Dr. Singh (miembro de la alianza de sobrevivencia de tortugas) encontró estas notas y decidió buscar en la zona donde fueron liberadas, en este sitio encontraron a la tortuga del río norte veinte años después. De inmediato el departamento forestal recuperó 13 individuos del estanque y comenzó el programa de cría en el centro Sajnekhali, un refugio seguro para adultos y para recién nacidos.

De tal manera que algunas hembras y machos fueron seleccionados para reitroducirlos en su hábitat natural, esperando el resurgimiento de una nueva población en estado salvaje. De esta forma este grupo de científicos ha luchado para que la especie no desaparezca. También existe un proyecto de cría en cautiverio en el Parque Nacional Vawal en Gazipur en Bangladesh.

Taxonomía de Batagur baska

Taxonomía, clasificación de la tortuga de río del norte, Batagur baska
Paradais Sphynx/CC BY 2.0

Bibliografía

– FAO (2013). Regional office for Asia and the pacific (rap), Bangkok, food and agriculture organization of the united nations. Regional Quarterly Bulletin on Wildlife and National Parks Management. Fao.org.

– Moll. E. (2009). Batagur baska (Gray 1830). Conservation Biology of Freshwater Turtles and Tortoises.